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Caballos y burros excavadores de pozos facilitan la disponibilidad de agua para las especies del desierto

American Association for the Advancement of Science

Research News

Los investigadores informan de que caballos y burros cavan pozos en los ecosistemas de tierras secas, lo que aumenta la disponibilidad de agua -y a veces proporciona la única agua disponible localmente- para una amplia variedad de especies de plantas y animales, así como procesos de los ecosistemas. Esta poco atendida forma de ingeniería de ecosistemas muestra que los équidos, incluso los reintroducidos o salvajes, pueden amortiguar la disponibilidad de agua en entornos de tierras secas, proporcionando un servicio que podría reforzar la resistencia a la aridificación continua para una amplia variedad de especies del desierto. Los grandes herbívoros terrestres desempeñan un papel crucial en sus entornos. Sin embargo, desde finales del Pleistoceno, la megafauna ha experimentado una disminución drástica en abundancia en todo el mundo, lo que ha llevado a la pérdida de muchas de sus funciones en los ecosistemas. Aunque la disminución de la megafauna se ha relacionado con la formación de bosques cerrados, el aumento de los incendios forestales y la reducción de la dispersión de semillas de plantas en los ambientes templados y tropicales modernos, su impacto en los ecosistemas de las tierras secas es mucho menos conocido. En ambientes de tierras secas, donde el agua es el principal recurso limitador, algunos animales más grandes, como burros salvajes, caballos y elefantes, cavan regularmente pozos -de hasta 2 metros de profundidad- para sacar a la luz el agua subterránea. A fin de evaluar el impacto de la excavación de pozos en un paisaje más amplio, Erick Lundgren y sus colegas examinaron varios puntos en el desierto de Sonora, en América del Norte. Lundgren et al. observaron la excavación de pozos por parte de los équidos salvajes de la región (caballos y burros) y descubrieron que los pozos creados por équidos aumentaron la disponibilidad de agua para diferentes especies nativas del desierto, permitieron reducir las distancias generales entre importantes fuentes de agua durante los períodos secos y, en ocasiones, proporcionaron la única agua presente localmente. Según los autores, la riqueza de especies y la actividad fueron mayores en los pozos de équidos que en los sitios secos cercanos y, al imitar la perturbación natural de las inundaciones, los pozos abandonados se convirtieron ocasionalmente en viveros para importantes especies de árboles ribereños.

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