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Las abejas melíferas pueden emplear el avanzado concepto de

American Association for the Advancement of Science

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IMAGE: Schematic representation of how over a period of time bees learn to choose between combinations of numbers such that the lower number is correct, and then when presented with a problem of... view more 

Credit: Composite image by Scarlett Howard, Jair Garcia and Adrian Dyer

La abeja se ha incorporado a las filas formadas por delfines, papagayos, primares e incluso niños en edad preescolar, al demostrar su capacidad para distinguir el cero dentro del espectro numérico. Este hallazgo plantea interrogantes sobre cómo un animal que se desarrolló de forma muy diferente a la de los humanos, con menos de un millón de neuronas en el cerebro, en comparación con los 86 000 millones de neuronas de un ser humano, puede compartir una habilidad tan compleja, y cómo esto beneficia al pequeño insecto en su entorno. Si bien es intuitivo para los humanos modernos, la comprensión total del cero supone un avanzado concepto numérico cuya consecución es todo un reto; varias civilizaciones humanas antiguas carecían de una comprensión total del cero en sus sistemas numéricos. Recientemente, los científicos han demostrado que algunos vertebrados pueden entender este concepto y ahora Scarlett Howard y sus colegas presentan pruebas de que las abejas melíferas, aunque distantes de la rama de la evolución de los mamíferos, también forman parte de este "club de élite". Las abejas que volaban libremente fueron atraídas hacia una pared que contenía cuadrados blancos, cada uno con un número diferente de formas negras (de entre dos y cinco). Las abejas fueron entrenadas en los conceptos "mayor que" y "menor que" mediante recompensas de alimentos (el grupo "menor que", por ejemplo, recibía una recompensa por volar hacia la pantalla que contenía menos elementos). A continuación, los investigadores introdujeron dos números que las abejas todavía no habían visto en su entrenamiento: uno y cero. Las abejas fueron consistentemente capaces de distinguir cero como menor que uno. Curiosamente, fueron más precisas cuando los números estaban numéricamente más separados, un rasgo también apreciado en humanos. En función de estos resultados, los autores intentan comprender mejor si esta habilidad se produce a lo largo del reino animal. Otra área potencial para estudios adicionales es centrarse en cómo el cerebro de las abejas procesa este concepto numérico avanzado en relación con los cerebros humanos, añade Andreas Nieder en estudio de Perspective relacionado.

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